Une expédition de recherche marine se dirige vers deux territoires d'outre-mer britanniques éloignés

Une équipe de scientifiques s'est rendue dans certaines des îles les plus reculées de la planète pour combler les lacunes pressantes de notre compréhension de l'environnement marin.

L'équipe se concentrera sur l'exploration des montagnes sous-marines de deux territoires d'outre-mer britanniques éloignés, Tristan da Cunha et Sainte-Hélène, sur lesquels très peu d'informations sont connues. Les territoires britanniques d'outre-mer abritent plus de 90 % de la biodiversité du Royaume-Uni et sont d'une importance fondamentale pour la conservation marine régionale et internationale.

L'expédition, connue sous le nom de Discovery Expedition 100, est la deuxième enquête marine que les îles ont vue ces dernières années. Lors de la dernière enquête sur le James Clark Ross, l'équipe a cartographié une montagne sous-marine, fait don de milliers de spécimens d'animaux marins au Muséum d'histoire naturelle et a même découvert une nouvelle espèce de poulpe.

L'expédition de cette année, qui se déroule à bord du Découverte RRS, est un projet conjoint du Cefas Blue Belt Program et du British Antarctic Survey Overseas Development Assistance en partenariat avec le Natural History Museum. Il fait partie du programme Blue Belt, qui soutient la mise en œuvre de l'engagement du gouvernement britannique à améliorer la protection marine de plus de quatre millions de kilomètres carrés d'environnement marin dans les territoires britanniques d'outre-mer.

Le scientifique principal du programme Blue Belt du Cefas, le Dr Martin Collins, explique : « Notre connaissance de l'environnement marin de Tristan da Cunha et de Sainte-Hélène est étonnamment rare.

« L'enquête marine de l'année dernière a considérablement amélioré les informations que nous détenons, mais il y a tellement plus à découvrir.

« Mieux nous comprenons ces écosystèmes et la vie marine qu'ils soutiennent, meilleurs seront les conseils scientifiques que nous pourrons offrir sur la façon de protéger la biodiversité et de soutenir des écosystèmes florissants. »

L'expédition durera plus de 30 jours au total, avec des scientifiques marins, des technologues et des observateurs de la vie marine à bord. Les Découverte RRS a quitté les îles Falkland le 12 mars et arrivera à Tristan da Cunha plus d'une semaine plus tard. Tristan da Cunha est l'île habitée la plus reculée du monde, située à plus de 2,000 XNUMX km de son plus proche voisin.

À leur arrivée, les scientifiques cartographieront le fond de l'océan, prélèveront des spécimens biologiques à partir de chaluts, prélèveront des échantillons d'eau de l'océan et déploieront des caméras en eau profonde pouvant fonctionner à des profondeurs supérieures à 1,000 100 mètres. Ensuite, le Discovery Expedition XNUMX se rendra à Sainte-Hélène, une île volcanique isolée qui serait un site de reproduction pour les requins-baleines.

L'équipe passera environ 11 jours à étudier les eaux au large de l'île à l'aide de diverses méthodes scientifiques. Leurs recherches se concentreront sur les écosystèmes qui vivent dans la colonne d'eau, en vue d'améliorer la compréhension des réseaux trophiques qui sous-tendent la pêche au thon autour de l'île.

Le Dr Simon Morley, écophysiologiste et scientifique principal du British Antarctic Survey sur le projet, a déclaré : « Les mers autour de Tristan da Cunha et de Sainte-Hélène sont cruciales pour les économies des îles, qui dépendent fortement de la pêche et du tourisme, ainsi que leur identité culturelle qui est indissociable de l'océan.

"Cette croisière de recherche fait partie d'un projet de 3 ans qui vise à fournir aux insulaires des outils améliorés et les informations nécessaires pour gérer leur écosystème marin à l'avenir."

Les précédentes expéditions entreprises par le Cefas ont fait don de spécimens au Natural History Museum de Londres pour la recherche scientifique. Au cours de ce voyage, trois scientifiques du Musée se joindront à l'expédition pour la première fois, ce qui signifie qu'ils seront sur place pour collecter et documenter les spécimens en s'assurant qu'ils sont correctement conservés pour une étude plus approfondie.

Jon Ablett, conservateur principal en charge, Mollusca, a déclaré: «Nous nous attendons à ce que la plupart des spécimens que nous collectons soient rares et nous pourrions trouver des espèces jamais enregistrées auparavant dans ces régions. Et bien sûr, nous espérons trouver des espèces complètement nouvelles pour la science.

"Vous ne pouvez pas protéger quelque chose tant que vous ne savez pas qu'il existe et donc documenter la vie marine de cette zone peut aider à la mise en œuvre de futurs travaux de conservation."

James Maclaine, conservateur principal, Fish, a ajouté : « Le musée agit comme une archive biologique et l'ajout à cette collection ne fait qu'augmenter son utilité.

« C'est une opportunité fantastique d'ajouter de nombreux spécimens rares et intéressants à notre collection, puis de les mettre à la disposition des scientifiques du monde entier. Nous avons déjà quelques poissons de ces régions mais la plupart ont plus de cent ans et certains remontent à l'expédition de Charles Darwin dans le Beagle."

L'équipe est de retour au Royaume-Uni en avril après un peu plus d'un mois en mer. Pour plus d'informations sur le Discovery Expedition 100, suivez @CefasGovUK sur Twitter.

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