De recrue à championne du monde de voile à l'aveugle dans trois ans – rencontrez Catherine

Une médaille d'argent et le trophée Squadron pour la meilleure nation au classement général – en ce qui concerne les débuts du Championnat du monde de voile à l'aveugle, Catherine Westbrook ne pourrait probablement pas surpasser le sien.

À la même époque l'année dernière, l'assistant pédagogique de 26 ans du Kent venait tout juste d'être initié à GBR Blind Sailing. En septembre, elle était championne du monde de voile à l'aveugle grâce à la Grande-Bretagne remportant son troisième trophée d'escadron consécutif aux Mondiaux 2017 à Sheboygan, aux États-Unis.

Ayant complètement perdu la vue à l'âge de deux ans à cause du rétinoblastome, un type génétique rare de cancer de l'œil, Catherine voulait naviguer depuis aussi longtemps qu'elle se souvienne ; un voyage d'enfance sur un ketch dans le port de Cape Town lui donnant le goût.

Mais ce n'est que lorsqu'elle est allée à l'Université de Reading pour étudier les mathématiques en 2010
elle a finalement eu la chance d'apprendre, et il a fallu encore quatre ans avant qu'elle ne commence à le prendre au sérieux dans son club local, Downs SC à Deal.
Comment elle est passée de novice à championne du monde en trois ans, c'est une histoire.

Comme l'explique Catherine : « Mon père aussi est aveugle. Sur le ketch de Cape Town, le skipper lui a donné la barre et il a poussé le bateau de toutes ses forces. On m'a dit que j'étais suspendu au rail sous le vent et traînais mes mains dans l'eau pendant que ma mère me tenait. Apparemment j'ai adoré.

“Plus tard, ma famille est allée passer une journée d'essai à la voile à Bewl Water, mais il y avait très peu de vent et le bateau adapté aux fauteuils roulants sur lequel nous étions n'a pas répondu comme je l'imaginais. J'étais déçu, sentant que ce n'était pas ce que la voile était censée être. Mais je n'ai pas été rebuté, et quand il y avait un club de voile à l'université je me suis inscrit sans hésiter.

« Mais ce n'était pas tout ce que j'imaginais non plus ! Nous avons navigué sur des alouettes ou parfois des lucioles sur le lac Burghfield, mais ils n'étaient pas en très bon état et se remplissaient très facilement d'eau. J'ai appris à renflouer autant que j'ai appris à naviguer !

Aux affaires
Catherine avait toujours entendu le tintement du gréement à Downs SC lorsqu'elle entrait en ville. Mais quand elle est finalement entrée dans le club pour dire qu'elle voulait le rejoindre en 2014, tout a changé.

Bien qu'elle soit la seule navigatrice aveugle du club, son manque de vue n'a jamais été un problème. Elle a commencé à naviguer au populaire Friday Night Club de Downs et a trouvé un mentor dans la légende de la voile locale, Eric Styles, qui l'a emmenée dans un club Laser 2000. Désormais, la voile était tout ce qu'elle avait toujours espéré.

« Je n'avais jamais gréé un bateau auparavant ! Nous avons lancé le 2000 et du coup j'ai senti les petites vagues sous moi, le vent dans mon visage et la gîte du bateau et j'ai su que j'avais trouvé ce que je cherchais en voile.

Sa première incursion dans la course a eu lieu plus tard cet été-là. Mais l'année suivante, elle a vraiment commencé à devenir compétitive, d'abord en compétition de club dans un 2000 avec l'un des cadets expérimentés du club, Toby Freeland, puis dans des événements de trophées locaux avec Eric dans son Hornet. Elle se sentait très chanceuse d'avoir une si bonne éducation.

Découvrez ce reportage de la BBC South East sur Catherine avant les Mondiaux (cliquez sur l'image ci-dessous)…

« Entre Eric et Toby, je n'ai eu aucune difficulté à sortir sur l'eau. Au départ, pour moi, la course n'était pas différente de la voile de loisir, sauf qu'il y avait un objectif d'aller vite.

« Je ne connaissais pas les tenants et aboutissants de son fonctionnement et je laissais toujours cela à la barre. Mais au fur et à mesure que je naviguais, j'ai progressivement appris la tactique et les règles. J'ai aussi appris à régler les voiles moi-même plutôt que de me fier à ma barre pour me dire que le foc était bon ou qu'il fallait sortir ou rentrer. J'ai appris par expérience comme le font tous les marins.

Catherine se souvient de sa fierté la première fois qu'Eric l'a appelée son « équipage » et de la passion qu'elle a développée pour le Hornet, estimant qu'il n'y avait rien de mieux que de piloter le spi symétrique depuis le trapèze.

En 2016, ils ont participé aux Championnats d'Europe Hornet et aux Championnats du Royaume-Uni à Herne Bay, terminant neuvième de la flotte de 24 et remportant le trophée du « 1er équipage mixte ». N'ayant jamais couru que contre des personnes voyantes, Catherine n'a pas été découragée d'être la seule navigatrice malvoyante à l'événement. Mais cela ne s'appliquait pas à tout le monde.

« J'ai été surprise quand les gens ont commenté, admet-elle. « Un assistant à terre ne comprenait pas pourquoi je ne m'écartais pas du chariot qu'ils poussaient jusqu'à ce que quelqu'un leur dise que j'étais aveugle. Ils ne savaient pas trop quoi penser après ça. C'était inhabituel de réaliser que les gens ne prenaient pas ma capacité à naviguer comme elle venait. Les autres marins m'ont simplement traité comme le nouveau membre de la flotte Hornet. »

Changeur de jeu
Cette épreuve était aussi la première expérience de la course en flotte pour Catherine et elle a été mordue par le virus. Lorsqu'elle a été mise en contact avec Lucy Hodges, GBR Blind Sailing Commodore, à la suite d'une réunion régionale RYA à Downs en décembre 2016, de nouvelles portes ont commencé à s'ouvrir.

Elle a été invitée à un week-end de formation Blind Sailing à Cowes le mois suivant, où elle a manié une grand-voile de quillard pour la première fois. Le camp a été un baptême du feu car elle s'est adaptée au bateau, mais courir avec l'équipe lui a donné un "vrai buzz".

Catherine a été ravie lorsqu'elle a découvert qu'elle avait été sélectionnée pour les Mondiaux. Pour développer sa force physique pour gérer la grand-voile par vent fort, elle s'est entraînée sur un yacht de 38 pieds appartenant à son ami Bernard, qui l'a également emmenée à la salle de sport.

Elle admet qu'elle n'oubliera jamais l'honneur de porter le drapeau et de diriger la Grande-Bretagne lors de la cérémonie d'ouverture des championnats du monde, et dit que le niveau et la proximité de la compétition ont rendu l'événement vraiment amusant. La médaille d'or dans la flotte B1 de Catherine (pour les athlètes ayant le moins de vision) s'est soldée par le dernier jour avec les États-Unis en tête du GBR.

Cette année, Catherine souhaite apprendre le match race avec comme objectif la sélection pour les Championnats du Monde de Blind Match Racing 2018, tout en poursuivant son histoire d'amour avec le Hornet. Sa carrière de voile a peut-être connu quelques faux départs, mais il ne fait aucun doute que Catherine rattrape le temps perdu.

« La voile a été le premier sport ou activité de plein air que j'ai pris au sérieux », conclut-elle. « Je n'aimais pas le sport à l'école et j'ai passé la plupart de mon temps à l'intérieur jusqu'à ce que je commence à naviguer. J'apprends vite et, comme je savais que c'était ce que je voulais faire, je me suis appliqué.

« La voile est une joie pour moi. J'aime la liberté, j'aime savoir que je fais ma part et que je ne suis pas seulement amené à naviguer et j'aime savoir que je peux faire partie d'une équipe, concourir et représenter mon pays. J'adore la voile.

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